THE CHANGING OF THE CENTER

Vanjski faktori opet su odigrali značajnu ulogu u raspletu playoffa, ali to ne mijenja činjenicu da nas čeka veličanstvena serija između Spursa i Grizzliesa. Više nije važno pitati se što bi bilo da je bilo, poanta je da su ove dvije momčadi zasluženo tu gdje jesu, jer nije stvar u tome da sreća prati hrabre, već da treba znati iskoristiti pruženu priliku – tko zna kada će ti se ukazati sljedeća. I jedna i druga momčad su sastavljene od veterana koji vrlo dobro znaju da je ovo do sada bilo tek odrađivanje posla i minimum koji su morali napraviti obzirom na kontekst. Ovo što ih sada čeka pak puno je drugačije, ovo je izazov koji će dati odgovor na pitanje koja je teza točnija, ona da su Grizzliesi dosegli zenit ili ona da je prozor Spursa još uvijek dovoljno otvoren da se provuku do Finala.

Osobno sam skloniji vjerovati u ovo prvo, ujedno i u to da Spurse čeka slična sudbina kao i prethodne dvije godine, kada su dominaciju u regularnoj sezoni zamijenili kiksevima u playoffu (kiksevima u odnosu na startnu poziciju, nikako na razinu igre – i Memphis prije dvije godine i Oklahoma lani jednostavno su ih nadjačali).

Ove dvije momčadi su u posljednje tri sezone igrale međusobno 18 puta (igrali bi i više da se lani nisu susreli samo 2 puta zbog lokcouta), score je 9-9, iako Spursi imaju +17 koš razliku koja je u ovolikom uzorku utakmica zanemariva (npr. da je Memphis svih 9 utakmica dobio samo s 1 košem razlike, to bi značilo da su Spursi do svojih 9 pobjeda došli s prosječnom razlikom nešto manjom od 3 poena, dakle još uvijek se radi o jednom posjedu lopte, što jasno govori koliko su dvoboji ovih momčadi zadnjih godina izjednačeni).

A, ako je situacija već takva, složimo se da je sve što bilo prije nebitno i da je važna samo trenutna forma. Uostalom, obje momčadi su se ionako značajno promijenile. Spursi danas imaju Splittera, Leonarda i Greena u puno značajnijim rolama nego prije 6 mjeseci, kamoli prije godinu ili dvije, dok je Memphis puno sličniji onom monstrumu koji je izbacio San Antonio prije dvije godine nego onoj momčadi koje smo gledali u periodu između (od 4 njihove ovogodišnje utakmice, čak 3 su odigrane dok je Rudy Gay bio na rosteru).

Gay je pak postao primjer da minus stvarno ponekad daje plus. Dodavanje oduzimanjem. Iako im je trebalo neko vrijeme da se snađu bez čovjeka koji je trošio najveći broj napada, bez njega u rotaciji Memphis je igru fokusirao na Randolpha i Gasola (za čim smo vapili još od lanjskog poraza protiv Clippersa, iako je tada kao opravdanje služila Randolphova ozljeda), a uz to se otvorio dodatni prostor za Conleya da učinkom uskoči u top 7 playmakera lige (barem po IOR-u kojega sam ovih dana izračunao i čije rezultate ću malo po malo otkrivati kako bi popunili ove dane praznog hoda između utakmica u završnici playoffa – kad sam već kod popunjavanja praznog hoda, ne bi bilo loše da nabacite neka pitanja na gee@ispodobruca.com kako bi imali što pričati na podcastu idući tjedan, a možda izvučem i zaseban post bude li ih dovoljno zanimljivih).

Uglavnom, da se vratimo na temu, ovo što nas sada čeka je nešto sasvim drugačije i tu stari podaci ne igraju veliku ulogu, pogotovo jer sam kontekst zahtijeva još prilagodbi, posebice individualnoj formi.

Tony Parker je igrao košarku života do ozljede zbog koje je propustio skoro cijeli treći mjesec. Iako se vratio u optimalnu formu i ritam, onu šutersku kvalitetu koju je imao u prvom dijelu sezone trenutno ne može dohvatiti. Kako su mu se u playoffu samo umnožile prilike i odgovornosti, pad efikasnosti je očit. Nije abnormalan, daleko od toga, Parker je i dalje najbolji napadač Spursa, ali recimo da je razlika između Parkerove solidne partije i fantastične partije ujedno i razlika između Spursa koji su veći dio regularne sezone gazili sve pred sobom i ovih koji su u playoffu zamalo naišli na zid protiv Warriorsa.

Tim Duncan odigrao je najbolju regularnu sezonu još od 2010. ali u playoffu je pao učinkom pod povećanim pritiskom minutaže i odgovornosti (ne zaboravimo i virozu koja ga je sigurno koštala forme, koja se pak s tolikom kilometražom na leđima teže vraća nego kada si u naponu snage). Obrambeno se to ne vidi dok god nije prisiljen igrati kao jedini visoki u niskoj postavi (što protiv Memphisa neće ni imati prilike, zbog čega bi trebao igrati puno značajniju obrambenu rolu nego protiv Warriorsa), ali napadački je sve više oslonjen na šut licem košu (što će protiv Gasola dodatno doći do izražaja – Bogut ga je na pola snage držao pod kontrolom veći dio serije). Protiv Memphisa će povremena opcija igranja akcija kroz njega u post-up situaciji biti još limitiranija, što znači da će zbog manjka Timmya u kreativnoj roli na Parkeru biti još veći pritisak.

Treba li uopće spominjati Ginobilia? Čovjek iza sebe ima najgoru sezonu u karijeri, stalno ili vuče posljedice neke ozljede ili mu prijete nove, tako da ga je danas teško smatrati za išta više osim klasičnog šestog igrača koji ima zadatak držati napad podmazanim dok su prve opcije na odmoru. Naravno, ovakav genije zasigurno u sebi ima jednu utakmicu u seriji u kojoj će podsjetiti na stare dane i riješiti je sam, ali prije dvije godine Spursi su ispali od Memphisa s Ginobiliem od kojega si svaku večer mogao očekivati vrhunsku partiju i kojega bi Pop po potrebi gurnuo u startnu petorku gdje mu je i bilo mjesto. Danas, pored Greena i Leonarda, koji su obrambeno ključni igrači, Manu o takvom potezu Popa može samo sanjati.

Dakle, udarna trojka Spursa daleko je od idealne forme, ali možda to nije važno ako će ostatak rostera biti u stanju ponijeti teret? Splitter se vraća nakon nezgodne ozljede zgloba, hvata formu i imat će bitnu rolu protiv visine Memphisa, ali napadački njemu trebaju kreatori koji će mu generirati prilike koje sam ne može stvoriti. Dakle, kako budu igrali ovi ranije navedeni, igrat će i on. Danny Green je 3&D majstor uvijek i svuda, samo nemojte od njega tražiti više.

Praktički, ispada kako je i dalje jedini istinski x-faktor Leonard. Njegovi ulazi s bokova stvorili bi pritisak koji bi olakšao život Parkeru i Duncanu, ali, usprkos tome što mali igra fantastičnu all-round košarku za nekoga tko još nema ni 22 godine, konstantu u dribling-ulaz igri do sada nismo vidjeli. Da je bio spreman za napraviti korak naprijed, onda bi valjda bio agresivniji protiv obrane Warriorsa. Zamisliti ga kako napada veterane poput Princea ili Allena stoga je iluzorno. Da se razumijemo, Leonard je igračina i ovo što on radi u svojoj drugoj sezoni, posebice u playoffu, je fantastično. Samo, nažalost po Spurse, još uvijek nije u stanju talent pretvoriti u 40 minuta dominacije. Ili barem 20 minuta. Dok god mu napadački učinak više ovisi o sakupljanju otpadaka umjesto o vlastitoj kreaciji, ne možete se osloniti na njega da vam bude poticaj koji trebate.

A tu je i mit o klupi Spursa. Ako oduzmete Ginobilieve bljeskove i solidnog Diawa (koji se i sam tek vratio nakon operacije i koji nije u fizičkom stanju odraditi veću rolu, iako će na račun IQ-a uvijek pomoći momčadi), tu više nema nikoga. Neal i Bonner su obrambene rupe koje tu i tamo mogu ubaciti tricu, a Joseph je back-up play u najširem značenju tog izraza. Mislim, ovo je tako tanak izbor da me ne bi čudilo da u jednom trenutku Pop posegne za McGradyem u potrazi za serijom koševa s klupe.

Dakle, može li ovakav San Antonio zaustaviti Memphis koji je do sada jedna od rijetkih playoff momčadi u savršenoj formi? Ne samo da ih ozljede zaobilaze, već im i pomažu, što dokazuju primjeri Griffina i Westbrooka. Međutim, čak i s njima na parketu, nije isključeno da Grizzliesi ne bi našli načina za doći do finala konferencije s ovakvom igrom Gasola, Randolpha i Conleya.

Marc je postao pravi lider i od kada nema Gaya da mu uzima loptu, on je taj koji odlučuje o svemu. Mislim da nije tajna kako je upravo on trenutno u najboljoj formi od svih igrača u ovoj seriji. Brojke donekle dvoboj njega i Duncana drže u egalu, ali, ako ste poput mene gutali svaku sekundu playoffa, onda vam ne treba objašnjavati da je razina igre koju je pokazao u dosadašnjem dijelu playoffa nešto o čemu dobri stari Timmy danas može samo sanjati.

Randolph je pak x-faktor. Čovjek je uhvatio godine, više se ne može odlijepiti od poda, nakon lanjske ozljede (i praktički izgubljene sezone) kroz dobar dio ovogodišnjeg regularnog dijela se uglavnom švercao u roli smetlara. Međutim, u playoffu ga je od utakmice broj tri protiv Clippersa Hollins zajahao kao prvu opciju u napadu i jaše ga do danas – kada se njegova najbolja košarka pridodala onoj Gasola i Conleya, Memphis je postao potencijalni izazivač. Ne dođe li do uganuća zgloba ili istegnuća koljena, ne vidim razloga zašto Randolph ne bi nastavio razbijati sve u sredini kao do sada – Spursi nemaju igrača poput Ibake i Griffina koji se može hrvati s njim, a koliko god dobro skakali u obrani, Randolph će nači načina da postavi ono svoju ogromno dupe u sredinu i uhvati nekoliko odbijanaca po utakmici.

Conley? Parker je bolji, tu nema dvojbe, ali Conley nije tu da dobije 1 na 1 dvoboj, već da pomogne momčadi. Njegovo shvaćanje ovog košarkaškog paradoksa ujedno je i njegova najveća snaga. Čovjek tako nastavlja igrati košarku života koja je vidljiva postala odlaskom Gaya kada su mu se povećale odgovornosti i volumen, ali i učinak. U playoffu je taj pritisak još i veći, ali za sada se nosi s njim bez problema, što je puno lakše kada imaš ovakvog Gasola kao doslovni centar momčadi i pouzdanog playmakera koji ti pomaže da se odmoriš (taj luksuz Parker ima u puno manjoj količini), odnosno kada je tu Randolph kojemu uvijek možeš baciti loptu u post da nešto napravi. Uglavnom, Memphis kontrolira ritam i gubi uvjerljivo najmanje lopti u ovogodišnjem playoffu, što je najvećim dijelom njegova zasluga.

Dvoboji playmakera i centara bit će ključni, a Memphis tu po ovome do sada rečenom definitivno ima mogućnosti održati kontrolu, možda čak i dobiti ih. S ostatkom rostera stvari su slične jer i jedna i druga momčad na bokovima imaju isključivo igrače zadatka koji bi se trebali međusobno anulirati – Allen i Prince trebali bi oduzeti trice iz kuta Greenu i Leonardu, a time im smanjiti učinak taman toliko da se ne osjeti koliko oni sami ponekad malo pomažu vlastitom napadu. S tim da Hollins u ruci ima jokera o kojem Pop može samo sanjati – uvijek može staviti Allena (ili Pondextera) na Parkera i tako dodatno povećati pritisak na playu Spursa, koji će već u startu imati pune ruke posla u pokušaju da razbije vrhunsku obranu pick & rolla koju igraju Conley i Gasol.

Niske postave? Pop će svakako pokušati stvoriti mismatch Ginobilia i Randolpha čim krenu izmjene, ali koliko dugo će moći izdržati bez dva visoka na parketu obzirom na sve skakačke i obrambene slabosti Spursa u reketu koje su prisutne svaki puta kada Splitter i Duncan nisu zajedno? Plus, Hollins je pronašao onu solidnu petorku s Princeom na četvorci koja uvijek može uskočiti ako zatreba, odnosno ako Arthur ne bude u stanju držati ritam dok su starteri na odmoru. Arthuru pak Spursi odgovaraju, čovjek je isključivo pick & pop igrač, a kao takav bit će ogroman problem obrani koja rijetko visoke šalje izvan reketa kako bi smetali u pick igri jer su jednostavno spori (ovu taktiku su koristili protiv Warriorsa dok se Curry nije ozljedio, čim je usporio zbog gležnja odmah su prestali izlaziti prema perimetru).

Spursi su ove godine zaigrali bolju obranu, ali ironija je u tome da su popravili rotacije prema perimetru, odakle Memphis baš i nije neka prijetnja. Istovremeno su im ostale dobro poznate slabosti u pick igri što će pomoći Memphisu da se napadački kotrlja preko Gasola s vrha posta – iako ne zabijaju trice i čak puno manje zabijaju iz tranzicije i skoka u napadu, Grizliji do sada u playoffu imaju treći napad po učinku upravo zbog Gasolove sjajne igre s poludistance i lakoće kojom razigrava Randolpha u reketu (ne treba ni isticati da njih dvojica doslovno kampiraju na liniji slobodnih, a čak ni Spursi, poznati po malom broju prekršaja u reketu, neće moći izbjeći tamo ih slati).

Uglavnom, sve do sada napisano favorizira Memphis i osobno uopće ne sumnjam u to da su oni favoriti. Međutim, to ne znači da Spursi nemaju šanse, već da će morati zaigrati planom igre primjerenim autsajderu kako bi te šanse maksimalno koristili. To znači sve raspoložive snage staviti u reket u nekoj verziji zone, udvajati visoke čim prime loptu kako bi spriječili Duncana i Splittera da skupe osobne (nemaju zamjenu za ovu kombinaciju) i pustiti Memphisu prostor da ih pokuša dobiti iz vana. Conley, Pondexter i Bayless imat će dovoljno prilika postati heroji, samo je pitanje hoće li ih iskoristiti. Ne budu li, to je plus za San Antonio. Rizično, ali svakako bolje nego se pokušati braniti 1 na 1 protiv ona dva bizona.

Napadački, kretanje lopte i igrača je ključ, ali za razbiti bedem Memphisa trebat će šibati trice iznad deset komada po utakmici (protiv Warriorsa su bili na solidnih 8 po susretu uz odličan postotak tako da su na pravom putu). Praktički, sve se svodi na ritam – momčad koja nametne svoj stil, bit će u ogromnoj prednosti.

Naravno, Memphisu odgovara sporija igra u kojoj imaju dovoljno prostor-vremena namjestiti Randolpha u post i tako doći do šuta iz blizine ili slobodnih. Spursima će odgovarati nešto brža igra u kojoj bi mogli napasti obranu dok se još nije postavila, potegnuti koju otvorenu tricu i, možda najvažnije, natjerati Memphis da izgubi poneku loptu. A to će morati jer će Conley i Allen zasigurno ispuniti svoju kvotu ukradenih – nakon playmakera Lakersa i Warriorsa, pritisak vanjske linije Memphisa za Parkera će biti poprilična promjena.

Nikada nije pametno podcjenjivati srce prvaka, pogotovo kada s druge strane stoji momčad koja zna upasti u rupe u kojima po 5 minuta ne može zabiti koš (plus, ja i dalje ne vjerujem Hollinsu, čovjek koji dvije godine jaše Gaya pored Gasola mora objasniti neke stvari prije nego povrati povjerenje). Međutim, to srce prvaka je već prije nekoliko godina dobilo prvi pacemaker, dok protivničko pumpa bez problema i bez artificijelne pomoći (čitaj: Popovog sistema). Ukratko, Spursima trebaju klasična izdanja Timmya, Manua i Tonya, a, po svemu viđenom u zadnje tri godine, jednostavno ne vjerujem da oni nešto takvo mogu ikada više pružiti četiri puta u jednoj seriji.

Dakle, 4-2 za Memphis.

Leave a Reply

Your email address will not be published. Required fields are marked *